Encuentran lago de agua en estado líquido en el sur de Marte

Un lago de agua líquida se esconde bajo la superficie de Marte

Un lago de agua líquida ha sido detectado por un radar debajo del casquete polar de Marte, según un nuevo estudio realizado por investigadores italianos de la Agencia Espacial Italiana, publicado el miércoles en la revista Science.

Una gran masa de agua salada, con un diámetro de aproximadamente 20 kilómetros, ha sido detectada gracias a los datos recopilados por la sonda europea Mars Express. El instrumento MARSIS a bordo de la nave envía señales de radio a la superficie del planeta. Dependiendo de la intensidad con las que rebotan, se puede saber la composición del terreno investigado. "Estamos ante una reserva de agua producida por el derretimiento del hielo que se concentra en una depresión del terreno", señala el astrónomo, que calcula que contiene "al menos cientos de millones de metros cúbicos de agua líquida".

Para ello se puso como el ejemplo del lago Vostok, el más grande de los casi 400 lagos subglaciales conocidos de la Antártida, y cuya agua se mantiene liquida debido al peso que ejerce la pesada capa de hielo. Los autores de esta investigación explican que este lago podría ser perfectamente un "depósito biológico".

"Para Alberto González Fairén, del Centro de Astrobiología (CAB), en Madrid, este es "el descubrimiento científico del año" y el hallazgo de esta agua líquida hace mucho más posible que haya vida en Marte", una opinión que ha compartido José Antonio Rodríguez Manfredi, también del CAB: "Esto aumenta las posibilidades de encontrar vida; antes se sospechaba, pero no había evidencias empíricas". "Es como el mapa de un tesoro, excepto que en este caso habrá muchas X's marcando los sitios", dijo Patel. En la Antártida, con temperaturas que pueden alcanzar los 60 grados bajo cero, pueden encontrarse lagos bajo la superficie terrestre. "Algunos microbios terrestre usan las sales en su metabolismo y de hecho hay microbios que podrían vivir en un hábitat como el que hemos detectado en Marte", añade.

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Pero además, el estudio asegura que se trata de agua salada, ya que es lo que permitiría que, unido a la presión de la capa de hielo, el lago subterráneo permanezca líquido a pesar de estar a una temperatura de entre menos 30 y los 70 grados celsius, como sucede en la Tierra. "Esto estaba cancelando los ecos más intensos, que son los que delatan la presencia de agua líquida", explica.

La Mars Express reunió datos de la zona en cuestión durante tres años y medio y después fueron cuidadosamente analizados para descartar falsos positivos.Posiblemente haya más lagos como este, aunque probablemente no se puedan encontrar durante esta misión.

Las tareas realizadas por el vehículo de exploración Curiosity, de la Agencia Espacial de Estados Unidos (NASA, por sus siglas en ingles), demostraron que en el pasado hubo agua en la superficie de Marte pero, el enfriamiento de ese planeta ocasionado por su fina atmósfera, dejó la mayor parte de este líquido convertido en hielo.

En este sentido, ha explicado que los próximos dos rovers que se enviarán al planeta rojo en 2020 (ExoMars de la ESA y Mars2020 de la NASA) comparten esa meta prioritaria: "Este es un momento extraordinario en la exploración planetaria".

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